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Pelagornis chilensis: el ave prehistórica más grande del mundo


Un hito en la historia de los estudios paleontológicos mundiales marca el hallazgo del esqueleto de un ave marina prehistórica en el sector El Morro de Bahía Inglesa, debido a que se trata del ejemplar más grande y completo encontrado hasta ahora.

Fue bautizado por los paleontólogos Gerald Mayr y David Rubilar con el nombre de Pelagornis chilensis. Ellos siguieron la taxonomía propuesta por el botánico y naturalista Carl von Linneo, que consiste en que la primera palabra refiere al género y la segunda a su origen.

La fecha exacta de su extracción se desconoce, debido a que fue realizada de forma ilegal, y vendido en el extranjero. Testimonios de habitantes del lugar permiten estimar que ello ocurrió en 2005.

El Pelagornis fue enviado a Europa, descubierto por Mayr y repatriado a Chile en agosto del 2009, gracias a la cooperación del Museo Senckenberg de Frankfurt, Alemania.

Su descubrimiento proporciona antecedentes sobre la fisonomía de los animales del Mioceno que habitaron la Tierra entre 5 y 10 millones de años atrás, y revela antecedentes sobre el desarrollo biológico de la fauna terrestre.

Fisonomía del Pelagornis chilensis

La envergadura alar del Pelagornis se calcula en un mínimo de 5,25 m. y un máximo de 6,10 m. Se recuperó el 70% de su esqueleto, y entre esos restos se cuentan:

o Segmento dorsal del cráneo.

o La mayor parte del pico.

o 11 vértebras.

o Elementos de la cintura escapular.

o Fragmentos del esternón.

o Los principales huesos de las patas delanteras y traseras.

El jefe del Área de Paleontología del Museo Nacional de Historia Natural, David Rubilar, ratifica que "se trata del ejemplar más completo descubierto en la actualidad sometido a análisis", gracias a su resistencia a la fosilización, proceso en que colaboró el sedimento del terreno en el que se encontraba.

Pertenece al grupo conocido como pelagornítido, comúnmente llamado pájaro con dientes de hueso. Se caracteriza por su mandíbula o pico con prolongaciones de largos y delgados dientes espinosos, que le permitían cazar a mar abierto peces y calamares.

Se piensa además que "este espécimen tiene directa relación con los Anseriformes; grupo de aves que incluyen a cisnes, gansos y gansos urraca, las cuales por su estructura ósea, se vincularían al Pelagornis",

Revuelo internacional por el Pelagornis chilensis

El estudio sobre el esqueleto fue publicado en Journal of Vertebrate Paleontology, una destacada revista de Society of Vertebrate Paleontology, que reúne a profesionales del área de categoría mundial.

El artículo se tituló Osteology of a new giant bony-toothed bird from the miocene of Chile, with a revision of the taxonomy of neogene pelagornithidae, y describe tanto las especificidades del ave, como su recuperación para la puesta en valor tanto científica, como museográfica.

La publicación ocasionó revuelo internacional al hablar del ave prehistórica más grande del mundo, por lo que fue difundido por distintos medios vinculados a las ciencias como National Geographic, Discovery y BBC, entre otros.

Formación de fósiles en Bahía Inglesa

El área de Formación Bahía Inglesa tiene gran importancia paleontológica por los numerosos hallazgos de fósiles de vertebrados e invertebrados marinos que allí se han realizado.

Los especímenes descubiertos en la zona tienen una data comprendida entre el Mioceno Medio y el Plioceno Temprano, que oscila entre los 5 a los 25 millones de años.

La bahía era en el pasado de aguas tranquilas y de mediana profundidad. Convivía una variada cantidad de especies compuesta principalmente por peces, mantarrayas, tiburones, cetáceos como ballenas y delfines, orcas, lobos marinos, y aves costeras.

Pero la relevancia de esta zona, ligada a la cesantía de las comunidades aledañas, ha ocasionado el saqueo de este tesoro paleontológico y también de patrimonio arqueológico.

A los hombres y mujeres dedicados a la excavación ilegal y al tráfico de bienes patrimoniales se les llama "huaqueros", y a ellos se atribuye el desentierro y la venta al extranjero del Pelagornis chilensis.

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